Der Wal (The Whale) was a commission from the Swiss Musikpädagogischen Verbandes (Music Teachers’ Club), Aarau. They wanted a work for spoken chorus which could also be accompanied by young performers.

The poem was originally written by Jürg for my 65th birthday, because of my interest in whales.

Der Wal

Es war einmal ein Wal.
Ausgerechnet ein Wal?
Ja. Auch ein Löwe war einmal, gewiss, ein Fuchs, ein Esel, ein Wolf, sogar mehrere Wölfe, ein ganzes Rudel. Fast alles war einmal.
Oder auch mehrmals!
Ja. Aber einmal, da war es eben ein Wal, ein Buckelwal, ein alter Buckelwal.
Ein einziger?
Einer, ja. Es gab auch andere, aber dieses eine Mal, da war es einer.
Und was ist mit ihm?
Er sang.
Das hab’ ich mir gedacht: er sang.
Ja, das tat er: Er schwamm im Meer und sang.
Und?
Und schwamm und schwamm und sang. Das war’s. —Und wie er sang!
Wie dann?
Lang und schön.
Du hast ihn gehört?
Nur die Geschichte. Es sei einmal ein alter Buckelwal gewesen, habe ich gehört, der schwamm und sang. Und sein Gesang sei so—
Was?
Lang und schön gewesen.

Jürg Schubiger
The Whale

Once upon a time there was a whale.
Really—a whale?
Yes. Once upon a time there was a lion too, certainly, also a fox, a donkey, a wolf, even lots of wolves, a whole pack. Almost everything was once upon a time!
Or even once upon more times!
Yes. But once there was just this whale, a hunchback whale, an old hunchback.
Just one?
One, yes. There were others, but upon this time there was one.
And what happened?
He sang.
I just thought so: he sang.
Yes, he did that. He swam in the sea and sang.
And then?
And swam and swam and sang. That’s it. And how he sang!
How then?
Long and beautiful.
You heard him?
Just the story. Once upon a time there was an old hunchback whale, so I heard, who swam and sang. And his song was so—
What?
Long and beautiful.

translation KP

The actual whale song which is heard at the end of this work was also used in two other works:

  • Whale Fantasy (for See Siang Wong)

  • Whale Song (a piece for piano beginners)

    Sunrise - Music from New Zealand for Young Pianists

Der Wal